Kasvatustieteen tohtori (h.c.) Onerva Mäki oli erityisopetuksen uranuurtaja jo 1950-luvulla, kun hän perusti ensimmäisen CP-luokan silloiseen Helsingin raajarikkoisten kouluun. Vuosina 1962–1990 hän työskenteli lehtorina Jyväskylän yliopistossa. Mäki toimi erityisopettajien kouluttajana ja alan kehittäjänä erityisalueinaan cp-, kuulo- ja näkövammaisuus sekä puheen ja kielenkehityksen vaikeudet. Siten hän oli kehittämässä myös Oppimis- ja ohjauskeskus Valterin Onervan toimipisteen edeltäjien – Jyväskylän näkövammaisten ja Haukkarannan koulun – toimintaa.

Onerva Mäki on ollut aktiivisesti mukana vuonna 1990 perustetun Niilo Mäki -säätiön ja -instituutin perustamisessa sekä toiminnassa. Hänen pitkäaikainen ja vaikuttava työnsä instituutissa sekä useissa Afrikan maissa toteutettavissa erityisopetuksen kehittämishankkeissa jatkuu edelleen. Eri vammaisryhmien koulutus- ja kuntoutuspalveluiden organisoijana ja kehittäjänä Onerva Mäki on edistänyt merkittävästi vammaisten tasa-arvoista ja täyttä osallistumista yhteiskunnalliseen toimintaan.

Hänelle myönnettiin Jyväskylän yliopiston kasvatustieteiden kunniatohtorin arvonimi vuonna 2000 ja Unescon kansainvälinen Jan Amos Comenius -palkinto vuonna 2008. Comenius-palkintoa on jaettu vuodesta 1992 lähtien noin 60:lle kasvatusalan asiantuntijalle ja edistäjälle. Onerva Mäki on ensimmäinen palkinnon saanut suomalainen.